Εικόνα από το μέλλον: Πως οι διαστημικές εξορύξεις θα μπορέσουν να προσφέρουν πολύτιμα μέταλλα ανυπολόγιστης αξίας και ενέργεια στη Γη

Ένα μυθιστόρημα του 1898 από τον Garrett Serviss με τίτλο “Edison’s Conquest of Mars”, ήταν αυτό που έδωσε μια λαμπρή ιδέα για το μέλλον της ανθρωπότητας. Σε αυτή την ιστορία, οι Αρειανοί επιτίθενται στη Γη, σκοτώνοντας δεκάδες χιλιάδες και καταστρέφοντας τη Νέα Υόρκη. Η Γη ανταποδίδει, στέλνοντας μια αρμάδα στον Άρη. Καθώς ταξιδεύει, η αρμάδα συναντά έναν αστεροειδή που εξορύσσουν οι Αρειανοί. Και ο αστεροειδής είναι ένας σωρός ερειπίων γεμάτος χρυσό.

Παρά τη ζωηρή φαντασία του συγγραφέα, μέσα σε όλη αυτή την ιστορία υπήρχαν ψήγματα αλήθειας και ένας προφητικός υπαινιγμός για τα όσα θα επακολουθήσουν.

Η ιδέα για την εξόρυξη αστεροειδών επωάστηκε στο παρασκήνιο μέχρι τις πιο σύγχρονες εποχές, όταν η ραγδαία εξέλιξη των διαστημικών αποστολών έφεραν την ιδέα στο επίκεντρο.

Ξεκινώντας από τη δεκαετία του 2000, η ​​εξόρυξη αστεροειδών —ή τουλάχιστον οι δυνατότητές της— απέκτησε ιδιαίτερη δυναμική. Ιδιωτικές εταιρείες άρχισαν να στέλνουν διαστημόπλοια σε τροχιά, αν και στην αρχή επρόκειτο για κάτι δοκιμαστικό. Εύλογα οι άνθρωποι άρχισαν να αναρωτιούνται για την εξόρυξη αστεροειδών. Σε ποιον ανήκουν; Και πώς θα μπορούσε να γίνει;

Η Hayabusa της Ιαπωνίας έφερε ένα δείγμα του αστεροειδούς Itokawa πίσω στη Γη το 2010, με σκοπό να μελετηθεί και να αξιολογηθεί. Και κάπως έτσι οι… κυνηγοί του διαστήματος με μεγάλη οικονομική επιφάνεια, δημιούργησαν εταιρείες με σκοπό την εξόρυξη αστεροειδών. Το 2015, το Κογκρέσο των ΗΠΑ ψήφισε τον νόμο περί Διαστήματος που έδωσε στις αμερικανικές εταιρείες το δικαίωμα να εξορύξουν αστεροειδείς και άλλα σώματα στο διάστημα, χωρίς ωστόσο να διεκδικούν την κυριότητα σε οποιοδήποτε σώμα στο διάστημα.

Οι εταιρείες που εμφανίστηκαν και μίλησαν για εξόρυξη αστεροειδών, υπολόγισαν την αξία τους και άρχισαν να αναπτύσσουν ρομποτικούς εξερευνητές για να λειτουργούν πάνω σε αυτούς. Η εταιρεία με την επωνυμία Asteroid Mining Corporation συνεργάστηκε με Ιαπωνικό Πανεπιστήμιο για την ανάπτυξη του Space Capable Asteroid Robotic Explorers (SCAR-E).

Ωστόσο, ο ενθουσιασμός με τον οποίο αντιμετωπίστηκε το όλο ζήτημα τις τελευταίες δύο δεκαετίες έχει αρχίσει να φθίνει, αλλά η ιδέα είναι ακόμα εκεί. Και καθώς οι γνώσεις μας για τους αστεροειδείς αυξάνονται και οι ικανότητές μας για διαστημικές πτήσεις προχωρούν, η ιδέα της εξόρυξης αστεροειδών δεν θα εξαφανιστεί ποτέ.

Υπάρχουν διάφοροι λόγοι για τους οποίους η εξόρυξη αστεροειδών είναι επιθυμητή. Τα υλικά στους αστεροειδείς αντιπροσωπεύουν μια τεράστια οικονομική αξία, η οποία προσελκύει πάντα καπιταλιστικές δραστηριότητες. Ορισμένα υλικά που χρειάζονται για τις σύγχρονες τεχνολογικές συσκευές μας είναι ελλιπή στη Γη, αλλά είναι διαθέσιμα σε αστεροειδείς. Και η εξόρυξη στη Γη φέρει ένα περιβαλλοντικό βάρος, το οποίο δεν έχει η εξόρυξη σε νεκρούς αστεροειδείς.

Μια μέρα η εξόρυξη αστεροειδών μπορεί να είναι δυνατή, κερδοφόρα ή ακόμα και απαραίτητη. Δεν είμαστε ακόμη σε αυτό το σημείο, αλλά οι επιστήμονες εξακολουθούν να σκέφτονται πώς θα μπορούσε να λειτουργήσει, παρόλο που υπάρχουν πολλά εμπόδια στον δρόμο. Έχουμε συνηθίσει να εκτοξεύονται διαστημόπλοια σε μακρινές αποστολές στο Ηλιακό Σύστημα. Αλλά τα ταξίδια στο διάστημα είναι περίπλοκα, επικίνδυνα και ακριβά. Ακόμη και η δειγματοληψία αστεροειδών είναι πρόκληση.

Πώς, όμως, μπορεί η εξόρυξη αστεροειδών να βγει από τη σφαίρα της επιστημονικής φαντασίας και να γίνει πραγματικότητα;

Σε μια νέα μελέτη, με τίτλο «Ο Φόβος (σ.σ. φεγγάρι του πλανήτη Άρη) και η τροχιά του Άρη ως βάση για εξερεύνηση και εξόρυξη αστεροειδών», μια τριάδα ερευνητών προτείνει ότι ορισμένα από τα εμπόδια θα μπορούσαν να ξεπεραστούν χρησιμοποιώντας την τροχιά του Άρη ως βάση επιχειρήσεων. Ο κύριος συγγραφέας είναι ο Anthony Taylor από το Πανεπιστήμιο του Wisconsin-Madison, ενώ η εργασία δημοσιεύτηκε στο περιοδικό Planetary and Space Science.

Σύμφωνα με αυτή οι αστεροειδείς NEO (Near Earth Objects, δηλαδή αντικείμενα κοντά στη Γη) δεν είναι ο στόχος. Ο αριθμός και η αξία τους είναι περιορισμένη. Κάποια στιγμή στο μέλλον όσον αφορά την εξόρυξη αστεροειδών και στο διάστημα, θα θελήσουμε να αναπτύξουμε τους αστεροειδείς στη λεγόμενη ζώνη αστεροειδών μεταξύ του Άρη και του Δία. Ο πλούτος και οι πόροι είναι κυριολεκτικά αμέτρητοι. Ενδεικτικά αναφέρουμε ότι μόνο ο αστεροειδής Davida μπορεί να αξίζει 27 πεντάκις (!) εκατομμύρια δολάρια, ενώ σύμφωνα με άλλο υπολογισμό σε αυτή την κύρια ζώνη αστεροειδών υπάρχουν 100 δισεκατομμύρια δολάρια σε ορυκτό πλούτο για κάθε άτομο που κατοικεί στη Γη.

Η μελέτη του 2013 από τη NASA

Η μελέτη με τίτλο “Οι αστεροειδείς παρέχουν βιώσιμους πόρους” που δημοσιεύτηκε από τη NASA το 2013, απέδειξε εκ νέου τις μεγάλες προοπτικές που προσφέρει ένα τέτοιο εγχείρημα, ενώ δεν στάθηκε μόνο στην εξόρυξη μετάλλων, αλλά μίλησε για πρώτη φορά και για το ενδεχόμενο παροχής καθαρής ενέργειας στη Γη. 

Στη μελέτη τους, οι Phil Metzger και James Mantovani του Kennedy’s Granular Mechanics and Regolith Operations Laboratory, ο Anthony Muscatello του Εργαστηρίου Εφαρμοσμένης Χημείας και ο Robert Mueller του Kennedy Surface Systems Office, περιγράφουν λεπτομερώς μια πιθανή πορεία προς την ανάπτυξη μιας αυτοσυντηρούμενης, βασισμένης στο διάστημα βιομηχανίας που θα χρησιμοποιούσε πόρους από αστεροειδείς και άλλα ουράνια σώματα για να καλύψει τις ανάγκες της Γης.

Ένα πλήρως λειτουργικό, απομακρυσμένο σύστημα ρομποτικών εκσκαφέων και απλών μηχανημάτων απέχει βέβαια χρόνια από την πραγματικότητα και χρειάζεται να γίνει μεγάλη έρευνα για τους αστεροειδείς. Τα δομικά στοιχεία ενός επιτυχημένου συστήματος, ωστόσο, φαίνεται να είναι σε ισχύ, κατέληξε η μελέτη.

«Τα ρομπότ και οι μηχανές θα έφτιαχναν απλώς το μέταλλο και τα προωθητικά αέρια για αρχή», είπε ο Metzger. «Η πρώτη γενιά ρομπότ δημιουργεί τη δεύτερη γενιά υλικού, εκτός από τα σχετικά ελαφριά ηλεκτρονικά και τους κινητήρες που πρέπει να σταλούν από τη Γη. Δεν έχει σημασία πόσο ζυγίζουν οι μεγάλες κατασκευές γιατί δεν θα χρειαστεί εκτόξευση. ”

«Οι εταιρείες που φτιάχνονται θα εξερευνήσουν τι λειτουργεί και τι όχι», είπε ο Metzger.

Ο Metzger είπε ότι οι ερευνητές ανέπτυξαν ένα βασικό υπολογιστικό μοντέλο για να κρίνουν τη βιωσιμότητα του. Τα δεδομένα τους έδειξαν ότι μετά από έξι γενιές ανάπτυξης, τα ρομπότ και οι αυτοματοποιημένες μηχανές θα μπορούν να κατασκευάζουν και να λειτουργούν μόνα τους χωρίς υλικά από τη Γη. Και κυρίως διαπίστωσαν ότι η προοπτική δεν ήταν τόσο τρομακτική όσο πίστευαν ότι θα ήταν.

Επειδή οι αστεροειδείς είναι φορτωμένοι με ορυκτά που είναι σπάνια στη Γη, οι αστεροειδείς κοντά στη Γη και η ζώνη αστεροειδών θα μπορούσαν να γίνουν τα κέντρα εξόρυξης για τηλεχειριζόμενους εκσκαφείς και μηχανήματα επεξεργασίας. Στο μέλλον, θα μπορούσε να αναπτυχθεί μια βιομηχανία που θα στέλνει εξευγενισμένα υλικά, σπάνια μέταλλα, ακόμη και δωρεάν, καθαρή ενέργεια στη Γη από αστεροειδείς και άλλα σώματα.

Κλείνοντας, αξίζει να σημειωθεί ότι η παγκόσμια αγορά διαστημικής εξόρυξης εκτιμάται ότι θα ανέλθει σε 1,03 δισεκατομμύρια δολάρια το 2022 και προβλέπεται να φτάσει τα 3,03 δισεκατομμύρια δολάρια έως το 2027.

Δ. Μπαλογιάννης